Zet maar op je bucketlist | Een berenexcursie in Katmai National Park Alaska

Beren spotten in Alaska is natuurlijk een van de meest geliefde bezigheden bij een bezoek aan deze afgelegen wildernis. De beer is hét symbool van Alaska. En het zien van een gigantische beer is een magische ervaring. Er leven zo veel beren in Alaska dat je ze op vrijwel elke plek kunt tegenkomen. Toch is de kans het grootst in de minder bewoonde gebieden zoals de nationale parken. Wij gingen op berenexcursie in Katmai National Park, en beleefden er fantastische momenten. 

Katmai National Park and Preserve

Katmai National Park ligt in het zuiden van de Alaska, op het schiereiland Alaska Peninsula, 467 kilometer ten zuidwesten van de stad Anchorage. Het park is alleen per boot of (water)vliegtuig bereikbaar, hierdoor is het aantal bezoekers beperkt. Behalve de indrukwekkende natuur staat het park ook bekend om het grote aantal beren die er leven. Met een populatie van ongeveer 2.000 exemplaren is dit het dichtstbevolkte beren gebied in Alaska. Tijdens de berenexcursie met Emerald Air Service bezoek je plekken als Hallo Bay en Swikshak Bay, waar de kans het grootst is beren te spotten. En niet het toeristische Brooks Falls. 

De weersomstandigheden in Katmai National Park kunnen grillig zijn. Binnen een etmaal kan je met allerlei verschillende weertypes te maken krijgen. Tijdens de zomermaanden kan de temperatuur rond het vriespunt liggen, maar soms wordt het ook meer dan 20º Celcius. Warme, zonnige momenten worden afgewisseld door fikse regenbuien en harde wind.

Een andere dag dan alle dagen hiervoor

Een felle lichtbundel valt naar binnen. Ondanks de dubbellaags gordijnen wordt de slaapkamer grotendeels verlicht. Inmiddels weet ik na ruim twee weken in Alaska dat het niets zegt over het tijdstip. Het wordt in de zomermaanden gemiddeld slechts vier uur per nacht donker. Mijn half geopende ogen dwalen door de kamer, op zoek naar rode cijfers. De wekker geeft 05:09 aan. Het is nog veel te vroeg om eruit te gaan. Ik probeer nog wat te slapen. Zonder resultaat. Om 06:30 uur besluit ik uit bed te gaan, Roel volgt niet veel later. Ik voel aan elke vezel in mijn lijf dat het vandaag een andere dag is dan alle dagen hiervoor. En dat heeft alles te maken met de berenexcursie in Katmai National Park die vandaag op het programma staat. 

Homer FloatPlane Lodge Alaska

Ready for take off

We ontbijten uitgebreid in onze eenvoudig, maar sfeervol ingericht blokhut van Homer Floatplane Lodge. Voor we op pad gaan controleer ik nog één keer of ik alles heb ingepakt: camera, lenzen, reserve batterij en SD-kaartjes. Klokslag 08:15 uur melden we ons op de afgesproken plek: het grasveldje bij het watervliegtuigje. Piloot Mike voert de laatste controles uit en gids Lance vraagt naar onze schoenmaat. We maken een praatje en na een paar minuten arriveren ook onze medepassagiers. Terwijl Lance de weersomstandigheden in Katmai National Park nog eens opzoekt en Mike het watervliegtuigje startklaar maakt, hijsen wij ons in lieslaarzen. Mijn rechterlaars blijkt lek te zijn, en wordt nog even snel gelijmd. Lance laat ons weten dat het perfect weer is voor een berenexcursie in Katmai National Park.

Emerald Air Service Homer Alaska

De rugzakken worden als eerste in het toestel geplaatst. Nadat de twee dames achterin plaats hebben genomen, stappen wij samen met nog een man in. We zitten met z’n drieën op een rij, en dat is best krap. Gordels worden vastgeklikt en koptelefoons worden opgezet. Het taxiën neemt zo’n vijftien minuten in beslag zodat de olie goed warm kan worden. Vlak voor het gaspedaal volledig open gaat sluiten zowel Lance als Mike hun deur. Voor we het door hebben hangen we in de lucht. Onderweg krijgen we de eerste briefing van Lance. Hij weet ons van alles over de beren te vertellen.

Machtige gletsjers in een overweldigend landschap

Na het opstijgen kunnen we genieten van spectaculaire uitzichten over Homer en Cook Inlet met de verschillende vulkanen. Ik zit met mijn neus tegen het raam geplakt. We naderen Katmai National Park. Het uitzicht op de gletsjer, de imposante bergformaties en het landschap onder ons is fantastisch, en de kleuren magisch. Terwijl Mike de landing inzet, spot Lance de eerste beren al. Er rennen vier beren door het water, op jacht naar zalm. Na een vlucht van vijf kwartier laat Mike het vliegtuigje in een vloeiende beweging op het water landen. 

Katmai National Park Alaska

Katmai National Park Alaska

De zoektocht naar beren kan beginnen. Een zoektocht kan je het nauwelijks noemen want na het nemen van het eerste heuveltje komt de eerste al voorbij, al is het op een afstand. We lopen door een adembenemend landschap en trotseren de sterke stroming van het kniehoge water. Mijn rechterlaars zuigt zich vol water. Een mannetjesbeer komt vanaf de kustlijn onze kant op gelopen en passeert ons op enkele meters. Vervolgens verdwijnt de beer in de lage vegetatie. Deze ervaring smaakt naar meer. We worden op onze wenken bediend. In de verte zien we zes beren door het ondiepe water banjeren. We zijn nauwelijks onderweg en we genieten al met volle teugen van onze berenexcursie in Katmai National Park. 

Berenexcursie in Katmai National Park Alaska

Observeren van zalmvissende beren 

Eenmaal bij de rivier aangekomen, waar sinds twee dagen de zalmtrek voorzichtig op gang is gekomen, komen we oog in oog te staan met de zes beren. Het zijn fascinerende dieren, in verschillende maten en tinten bruin. Een ding hebben ze gemeen vandaag, ze zijn allemaal vis aan het vangen. Bij het naderen van de beren vraagt Lance om absolute stilte en of we naast elkaar willen gaan zitten. Roerloos staan de beren in het water, op zoek naar zalm. Het is de grootste beer die plotseling in actie komt.

Berenexcursie in Katmai National Park Alaska

Hij rent door het water en enkele seconden later heeft hij beet. De beer houdt zijn vangst stevig in z’n bek geklemd en zoekt een plekje op het droge. De zalm spartelt nog tegen maar zal de ongelijke strijd niet winnen. Geklemd tussen zijn voorpoten verorbert de beer zijn vangst. We kijken ademloos naar het spektakel wat zich op enkele meters voor ons afspeelt. De andere beren hebben vandaag een goede dag, ook zij hebben beet. De beren zijn zo druk bezig met vis vangen dat ze geen oog voor ons hebben. 

Berenexcursie in Katmai National Park Alaska

Berenexcursie in Katmai National Park Alaska

Berenexcursie in Katmai National Park Alaska

De meeste beren eten alleen het vel van de vis, de ogen en eitjes. Blijkbaar zit daar het beste vet in. De rest van de zalm blijft veelal achter. De meeuwen profiteren volop van de overblijfselen en komen in groten getale op het karkas af. 

Op zoek naar nog meer beren

Na bijna een uur gefascineerd naar zalmvissende beren gekeken te hebben laten we de kustlijn achter ons en trekken landinwaarts. Samen met de anderen vormen we een aaneengesloten rij, Lance voorop. We lopen over drassige paden, door snelstromend water en hoge grassen. En waar we ook lopen, de machtige gletsjer verliezen we geen moment uit het oog. In rivierbeddingen komen we geregeld verse pootafdrukken tegen. Lance spot een moeder en haar 2 zes maanden oude jongen. Om dichterbij te komen moeten we het water door.

Berenexcursie in Katmai National Park Alaska

Berenexcursie in Katmai National Park Alaska

Op het moment dat we willen afdalen ziet Lance een beer aan de waterkant liggen. Het reusachtige mannetje ligt op nog geen twee meter van ons vandaan. Al slaat de beer geen acht op onze aanwezigheid, Lance kiest voor een andere route. Eenmaal aan de overkant van het water zien we de beer op z’n rug liggen. Hij geniet volop van de zon. Ik geloof dat wij meer onder de indruk zijn van de beer dan andersom.

Berenexcursie in Katmai National Park Alaska

De moeder en haar jongen zijn ondertussen in onze richting gelopen. Terwijl de welpen met elkaar spelen houdt moeder de omgeving nauwlettend in de gaten. Een mooi moment is als de jongen in het water gaan staan en elkaar vastpakken. De jonge beren willen rechtsaf maar moeder belet hen die kant op te lopen. Even verderop ligt de mannetjesbeer nog steeds van de zon te genieten. Moeder en haar twee jongen verdwijnen uit ons gezichtsveld. 

Berenexcursie in Katmai National Park Alaska

Spelende beren op een paar meter afstand

Iets verderop zien we twee mannetjesberen een droge rivierbedding oversteken. Op gepaste afstand volgen ze elkaar. Beide beren ogen onrustig. Lance sommeert ons te stoppen en naast elkaar te gaan staan. Gespannen wachten we af wat er gaat gebeuren. De eerste beer komt op het gemak voorbij gewandeld, blijft op nog geen acht meter van ons vandaan stilstaan en eet de toppen van de lage vegetatie kaal. Enkele tellen later volgt nummer twee. We staan genageld aan de grond. Het eerste mannetje draait zich om. Ze benaderen elkaar spelenderwijs. Beide beren gaan op een achterpoten staan en ravotten met elkaar. Een geweldig moment. Ik zou nog uren op deze bijzondere plek willen blijven, maar helaas zit de berenexcursie in Katmai National Park er bijna op.

Berenexcursie in Katmai National Park Alaska

Inmiddels heeft Lance contact gehad met Mike en hem op de hoogte gesteld dat we over twintig minuten bij het watervliegtuigje zijn. Op weg naar het toestel komen we nog vijf beren tegen, waarvan er één erg nieuwsgierig is. Om boven het hoge gras uit te komen gaat de beer op zijn achterpoten staan. Hij houdt ons nauwlettend in de gaten. Als we de laatste helling naderen is de nieuwsgierige beer verdwenen. Op de helling kijk ik nog één keer achterom. Een laatste blik op het uitgestrekte landschap met in de verte een beer en de machtige gletsjer. De berenexcursie in Katmai National Park heeft onze hoge verwachtingen meer dan overtroffen. Een unieke ervaring die we niet snel vergeten! 

Berenexcursie in Katmai National Park Alaska

Praktische tips berenexcursie in Katmai National Park

  • Neem voldoende eten en drinken mee. Visproducten zijn verboden. Aangezien je zo’n 8 km loopt is het aan te raden om ook iets van noten of energierepen mee te nemen.
  • Verpak je lunch in een ruim zakje zodat je deze kunt gebruiken als opvang voor kruimels.
  • Trek warme en waterdichte kleding aan. Het is aan te raden je als een ui (laagjes) te kleden. Het weer in Katmai National Park kan nogal verschillen met dat in Homer. 
  • Vergeet je camera en verrekijker niet. Denk eraan om een extra geheugenkaartje en reserve batterij in je cameratas te stoppen. 
  • Houd tijdens de vlucht naar en van Katmai National Park je camera bij je om onderweg mooie plaatjes te schieten. Stop deze niet in een tas want je kunt er niet bij tijdens de vlucht. 
  • Bear spray mag je niet aan boord van het watervliegtuigje meenemen.
  • Neem zonnebrand crème en een zonnebril mee. 
  • Tijdens de berenexcursie zijn er plaspauzes. Voor dames is het aan te raden om tissues mee te nemen. Ook een hersluitbaar zakje voor de gebruikte tissues is raadzaam om mee te nemen.  

Het boeken van een berenexcursie naar Katmai National Park betekent niet per definitie dat deze altijd doorgaat. Het weer is de bepalende factor. Enkele dagen voor ons was de berenexcursie geannuleerd vanwege het slechte weer in Katmai National Park. Een grote teleurstelling voor de mensen, zo vertelde de eigenaresse van onze lodge. Aangezien de berenexcursie in Katmai National Park zeer gewild is, en er per dag slechts zes mensen mee kunnen was er de volgende dag geen plaats voor de teleurgestelde mensen. 

Lijkt jou een berenexcursie in Katmai National Park iets? 

7 reacties op “Zet maar op je bucketlist | Een berenexcursie in Katmai National Park Alaska

  • 1 augustus 2018 at 19:26
    Permalink

    Ik heb beren gezien in Alberta en Yellowstone, maar dit overtreft alles. Wat een gave excursie en superveel geluk hebben jullie gehad. Geweldig!

    Beantwoord
    • 3 augustus 2018 at 18:21
      Permalink

      Dankjewel Annemarie! Het was zó gaaf. Echt een ervaring die je niet snel vergeet. Het was nog relatief rustig qua beren omdat de zalmtrek nog niet goed op gang was. Maar klagen doe ik niet want we hebben genoeg beren gezien.

      Beantwoord
  • 8 augustus 2018 at 14:19
    Permalink

    Wauwww, wat een geweldig mooie foto’s! Dit moet echt een topervaring zijn geweest, zo dichtbij die prachtige dieren! Te gek! Je hebt Alaska meteen een stuk hoger op mijn wishlist gezet 😉

    Beantwoord
    • 8 augustus 2018 at 18:15
      Permalink

      Het was zeker een topervaring om zo dichtbij de beren te komen. Dit vergeten we nooit meer. Leuk dat je Alaska hoger op je wishlist hebt gezet. Een absolute aanrader. En zeker voor jullie denk ik als natuurliefhebbers.

      Beantwoord
  • 8 september 2018 at 14:46
    Permalink

    Wij zijn in 2009 naar Hello Bay gevlogen , zeker een aanrader. Wel een beetje vreemde tip over het meenemen van noten , wij mochten zeer zeker geen noten en repen met noten/pinda’s of pindakaas meenemen. , net zoals de andere etenswaren die je aangeeft. Beren hebben een fantastische reukzin , en zijn ook dol op noten en nootprodukten. Zou het in ieder geval niet aanraden. Verder een prima artikel !

    Gr. Eric

    Beantwoord
    • 9 september 2018 at 08:30
      Permalink

      Bedankt voor je reactie Eric! Gaaf dat jullie ook een berenexcursie hebben gedaan. Wij kregen als enige no go visproducten. Voor de rest maakte het niet uit wat we meenamen zolang we maar niks achterlieten. Ik ga er vanuit dat de gids, die dagelijks deze berenexcursie begeleidt, weet waar hij het over heeft. Wellicht heeft elke gids hier een andere kijk op.

      Beantwoord

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.